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칼럼
배순탁의 셋리스트유망한 복서, ‘피아노 맨’이 되다
배순탁 음악평론가, <배철수의 음악캠프> 작가 2024년 03월호


수많은 콘서트에 갔다. 그중 ‘진심으로 너무나 즐거웠던 공연’은 뭐가 있었는지 복기해 본다. 여러 뮤지션, 밴드가 떠오르지만 ‘즐겁다’라는 기준으로만 봤을 때는 이 싱어송라이터의 공연이 최고였다. ‘Piano Man’이라고도 불리는 그 사람, 빌리 조엘이다.

아무래도 그렇다. 팝에 거의 관심 없는 삶을 살아왔더라도 ‘Piano Man’의 선율은 친숙할 확률이 높다. 한데 알고 있나. 이 곡, 발매 당시에는 그리 엄청난 히트곡이 아니었다. 차트 순위가 말해준다. 빌보드 싱글차트 25위. 영국 차트에는 오르지도 못했다. 요컨대 단발성 블록버스터가 아닌 스테디셀러라고 볼 수 있는 셈.

원래는 뮤지션 지망생이 아니라 권투 선수였다. 그것도 꽤 괜찮은 실력의 복서. 그러나 경기 중 큰 부상을 입어 이후 은퇴를 선언할 수밖에 없었다. 대신 그에게는 음악이 있었다. 4살 때부터 피아노를 치게 한 어머니의 교육이 빛을 발하는 순간이었다.
형편이 썩 넉넉하진 못했다. 고등학생 시절부터 학교는 가지 않고 바에서 피아노를 치면서 생계에 보탬이 되려고 애썼다. ‘Piano Man’은 바에서 무명 피아노 연주자로 활동하던 그때의 경험을 녹여낸 곡이다. 다음 가사를 보라. “어느 토요일 밤 9시 / 단골들이 모여드네 / 내 옆자리에는 진토닉을 좋아하는 늙은 남자 한 명 / 그가 말하네 / 이봐, 내 추억의 노래 하나 연주해 줄 수 있나?”

일하느라 졸업은 못 했지만, 그는 대신 이렇게 결심했다. “컬럼비아대에 못 간다면, 뭐 컬럼비아 레코드랑 계약하면 되겠지!” 운명이란 때로 간절히 기도하는 사람에게 기적과도 같은 순간을 선사해 주곤 한다. 1971년 1집  〈Cold Spring Harbor〉는 크게 주목받진 못했지만 대신 딱 한 곡 ‘Captain Jack’으로부터 그의 가능성을 포착한 레코드 회사가 있었다. 그렇다. 컬럼비아 레코드다. 빌리 조엘은 컬럼비아 레코드와 계약해 2집을 철저히 준비했다. 바로 Piano Man이다.

기실 최고작으로 꼽히는 음반은 1977년 5집
The Stranger다. 이 음반은 지금 들어도 경이롭다. 무엇보다 한국에서도 큰 인기를 끈 ‘Just the Way You Are’을 포함해 빌리 조엘 노래 중 가장 아름다운 멜로디를 들려주는 발라드 ‘She s Always a Woman’, 7분 30초에 달하는 대곡 ‘Scenes from an Italian Restaurant’ 등 빠지는 곡 하나 없다. 저 마지막 곡은 내가 꼽는 빌리 조엘 최고의 명곡이기도 하다.

이 외에도 빌리 조엘의 히트곡은 ‘무진장’하다.
The Stranger로 대히트를 기록하고 1년 만에 공개한 52nd Street은 그의 창작력이 절정에 달했음을 증명하는 결과물이다. 저 유명한 ‘Honesty’가 바로 이 음반에 수록돼 있다. 웨스트라이프 버전으로도 친숙한 ‘Uptown Girl’은 1983년 발매돼 빌보드 싱글차트 3위까지 올랐고, 판문점이 가사에 등장하는 것으로도 유명한 ‘We Didn t Start the Fire’는 1989년 넘버원을 기록했다.

현재까지 빌리 조엘의 전 세계 음반 판매고는 1억6천만 장 정도로 집계된다. 어마어마한 수치다. 히트곡이 너무 많아 11곡으로는 어림도 없지만 빌리 조엘을 논할 때 절대 빼놓을 수 없는 곡으로 엄선했다. 앙코르는 당연히 ‘Piano Man’의 몫이다.


01 My Life
02 It’s Still Rock and Roll to Me
03 We Didn’t Start the Fire
04 The River of Dreams
05 Tell Her About It
06 Just the Way You Are
07 She’s Always a Woman
08 Uptown Girl
09 Scenes from an Italian Restaurant
10 Honesty
11 Piano Man(앙코르)
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